巨猿在中国生活过?

来源:自然密码杂志发布时间:2017-10-26

同样是在中国生活,为什么猩猩活了下来,熊猫活了下来,可是巨猿却灭绝了呢?

   原文标题《真实存在过:淡出历史舞台的巨猿》

      中药铺里的化石奇遇

  1935年,一位年轻的古生物学家孔尼华辗转来到香港,因为这里有更多的中药铺,有更多机会发现“宝藏”。

  某天,在药铺老板的指引下,他打开了一个布满灰尘的抽屉,目光投向里面一颗很大的臼齿化石上。这颗臼齿化石非常大,大约有2.5厘米长,齿冠咀嚼面面积是人类臼齿的2倍,与任何一种现在仍存活着的动物的牙齿都不一样。孔尼华看了一眼就知道自己的搜寻终于有了结果——这颗牙齿属于一种灭绝了的猿类,而且体型应该十分巨大,可以说是进化史上真实存在过的“金刚”。

  1957年,在广西柳城县的一个侵蚀溶洞中,研究人员发现了3块巨猿下颌骨和10 0 0多颗牙齿,这是目前世界上发现巨猿化石最多的地点。

  目前能够证明这种生物曾经存在过的证据只有4块骨头化石和几千颗零散的牙齿。不过,顺着这些颌骨和牙齿中留存的蛛丝马迹,我们可以慢慢拼凑出这种巨型“金刚”的形象,了解它们如何生活,以及它们为何从地球上消失。

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  大金刚究竟为何物?

  从目前的科考成果来看,巨猿家族共有两大种群。这些大“金刚”生活在中国华南、印度以及越南的森林中。

  孔尼华在中国所发现的巨猿被称作步氏巨猿。从下颌骨的大小来判断,步氏巨猿站立时身高可达3.5米,体重可达500千克,是目前已知最大的灵长类动物。专家推测最古老的步氏巨猿大约生活在200万年前的更新世早期。

  除了步氏巨猿之外,科学家们在印度北部还发现了另一个巨猿种群——巨型巨猿。巨型巨猿比步氏巨猿更古老,但体型较步氏巨猿要小一些,身高大约只有步氏巨猿的一半。从巨型巨猿的颌骨和牙齿化石来判断,它们大约生活在860万年前。

  虽然科学家们所寻得的巨猿化石十分有限,但幸运的是,运用现代技术,我们可以从巨猿的牙齿和颌骨中获取大量信息。通过小小的牙齿组织,我们就能够了解这种动物的饮食以及生活状态。

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  反差萌:吃竹子的大怪兽

  从已经获得的信息来看,巨猿是一种生活在森林中的食草动物,纯粹的素食主义者。

  巨猿的牙齿健康状况不太好,已发现的牙齿中10%存在龋齿,最近发现的第4块巨猿颌骨显示它们中的一些个体掉了一两颗牙。这些现象都说明巨猿的饮食结构中,含糖量较高的水果应当占据了很大比重。一些学者认为,从巨猿的牙齿推测,它们应当是一种在森林地面生活的大型灵长类物种。

  从巨猿牙根的形状来看,它们的牙齿非常强大,咬合力足以用来咀嚼竹子这样难咬的食物。而其他的证据,比如牙齿上的一些残渣,也表明竹子在巨猿的食物餐单上。所以说,这种体型庞大的超大“猩猩”,很可能与大熊猫一样,是爱吃竹子的家伙。

  最终淡出历史舞台

  当前古人类学家们所找到的、距我们最近的巨猿牙齿来自距今32万年前,所以巨猿可能在距今32万年的时候就灭绝了。同样是在中国生活,为什么猩猩活了下来,熊猫活了下来,可是巨猿却灭绝了呢?

  末期巨猿的牙齿不仅咀嚼面更大(比早期巨猿要大1.5倍),而且咀嚼面的纹路也更加明显、更加复杂。这可能暗示着,巨猿的食物结构当时发生了剧烈变化。它们的灭绝,可能是因为其所处区域的植物类型发生了巨大的改变,它们不能很快适应新的环境,于是在“饥荒”中淡出历史舞台。

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  巨猿吃树叶、枝条、植物的果实,是典型森林动物的饮食结构。更新世的时候,地球气候发生了很大变化,草原的面积大量增加,相应地,森林面积大量缩减,而森林是猿类赖以生存的环境。无法适应这种变化的巨猿可能就是在这时候走向灭绝的。

  现在我们对巨猿的了解比孔尼华8 0年前要多得多。但是,巨猿这个大家伙却仍旧“犹抱琵琶半遮面”,有待我们找到更多的化石来揭开它的面纱。

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