齐考诺肽:从海洋杀手中提取来的止痛良方(上)

作者:胖瓜来源:蝌蚪五线谱发布时间:2017-06-13

曾经杀人无数的毒素,如今成了止痛良药。

  螺贝类是海洋生物族群中最大的一群,对人类而言,在它们缤纷而美丽的外表下,却有可能隐藏着致命的杀机,而芋螺就是螺贝类海洋杀手中的佼佼者。

  这种具有雅致外表的生物具有特殊的毒液系统,令它足以在危机四伏、物竞天择的大自然中得以屹立不倒。一直以来,对于人类而言,它的毒液都是彻底的噩梦,直到有科学家发现,从中可以提取出优秀的止痛药。

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美丽的芋螺壳(shellstreasures

来自海边的芋螺爱好者

  目前世界上发现的芋螺大约有600多种,主要分布在印度-太平洋附近、热带或亚热带的海域。菲律宾籍化学家奥利维拉(Baldomero Olivera)从小长大的家乡,也在芋螺的生长地内。

  上世纪四十年代,当奥利维拉还是个小男孩的时候,他最大的爱好,就是收藏市集上便宜、但又小巧美丽的芋螺贝壳。但在那个时候,他还不知道这些贝壳背后的致命杀机。

  芋螺平时喜欢藏匿在潮间带的砂砾、石堆或珊瑚礁中,到了夜晚就会出来捕食。这些习性让它非常容易和沿海地区的居民狭路相逢。芋螺有着非常阴险的捕食习惯和与之配套的捕食器官,它们的口部长有几排密集排列的秘密武器“齿舌”,它们呈中空的刺状。

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一只被同类杀死的芋螺,放大可见飞箭一样的齿舌(kmweb.coa.gov

  想要进攻时,芋螺会先在毒腺里生成毒液,一次装填一根齿舌,将它变成剧毒的飞箭并装填在特化的长吻上。芋螺先悄悄靠近猎物,利用长吻吸引猎物的注意,之后迅速将尖端的齿舌刺入目标体内,待它们死亡或麻痹后再捕食。

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芋螺伸出的长吻尖端上,装载着细小的带毒齿舌(《发现》杂志)

  这些毒液对人类同样也是致命的,手指头大小的芋螺就足以让一个成年男子丧命。有许多渔民及贝壳爱好的收集者,在捡拾或捕获芋螺时,不慎被刺伤甚至毒死的案例。

  那些海岸边的悲剧在奥利维拉心中留下了难以磨灭的记忆,而正因此,他从青少年时代就立志要找出那些渔民丧命的原因。1960年,19岁的奥利维拉从菲律宾大学毕业,之后远赴美国读博。60年代末,他在斯坦福读博士后的时候,终于实现了儿时的愿望,开始系统地研究芋螺。如何从海洋杀手中提取止痛良方,敬请关注《齐考诺肽:从海洋杀手中提取来的止痛良方(下)》

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