为博红颜一笑,耶鲁法律生竟发明了轧—花—机!

作者:张连敏来源:蝌蚪五线谱发布时间:2017-11-30

轧花机的发明还导致了美国内战的产生?你信吗?

  衣服的出现,结束了人类赤身裸体的日子,是人类迈向文明的一大步。衣服的制作材料中,棉花占据绝对的重要地位。 众所周知,棉花可以制成各种织物,衣物、毯子、布料等,棉织物穿着舒适,吸湿、脱湿快速,又坚牢耐磨,可在高温下熨烫,好处多多。而轧花机的诞生,无疑加快了棉纺织成为一项产业的步伐,并推动了欧洲和世界纺织工业革命性的发展。

棉花

棉花是重要的纺织材料(网络图)

  那么,轧花机是谁发明的呢?

  你可能想不到,轧花机是一位耶鲁大学法律系毕业生伊莱•惠特尼为博得红颜一笑的“多情”发明。1765年12月2日,惠特尼在美国马萨诸塞州出生,父亲是一位新英格兰农民,从小他就在父亲生产各种轮子的作坊里从事劳动。十八九岁时,惠特尼进入耶鲁大学学习,并于1792年毕业。当时他债台高筑,对于自己的经济状况忧心忡忡,希望通过工作改善现状,然而,求职路也不顺利,屡屡受挫,好不容易找到了一份在南卡罗来纳州做助教的工作,赶忙收拾行李前去任职。

人像

伊莱•惠特尼像(网络图)

  谁曾料想,正是这份工作,让他研制出来轧花机这一伟大发明,让我们一起来见证这历史性的事件。在惠特尼去做助教的途中,路过佐治亚州萨凡纳附近的一个棉花种植园,据说,有一次,看到这片衰落的种植园,他想起自己的怀才不遇,驻足感慨之时,遇到了种植园主人——凯瑟琳•格林夫人。格林夫人是一位富有的寡妇,丈夫是美国独立战争中的一位英雄。虽然年过四十,但格林夫人仍风韵犹存,再加上爽快的性格,风趣的谈吐,很快地,就把惠特尼吸引住了。

  从那以后,每每经过种植园的时候,惠特尼总是要借故停留一会,希望能多遇到格林夫人几次,聊聊天,这似乎成了他生活中的乐事之一。一天,惠特尼走到种植园,发现格林夫人不像以前那般悠闲自在,而是微蹙着眉头,不知道为什么发愁。他忙上前询问,这才知道,原来格林夫人正发愁怎么给新摘的棉花去籽呢。

  南方高地种植出的棉花特点明显:纤维短,棉花籽粘得很紧,对于这种棉花,当时的轧花机是难以处理的,因此,只能人工处理,用手棉花籽一粒粒地剥下来。一个奴隶整整一天只能剥一磅棉花,效率相当低。

种植园

美国南方棉花种植园(网络图)

  时值工业革命,大西洋两岸都有着巨大的棉花市场,而南方多数地方的棉花品种又决定着剥籽效率的低下,惠特尼敏锐地察觉到,如果能找到一种既经济又方便的去籽方法,不仅可以解决格林夫人的困扰,博美人一笑,还能开辟出南方这片不容小觑的新市场。早期作坊中的劳动经历让惠特尼热衷于机械的研究,他认为只需要制造出一种带有金属钩齿的装置即可,金属钩齿穿过条板,缠在棉花絮之中,将棉花纤维剥离出来。于是,他决定挑战一下。此事涉及到格林夫人,他格外卖力。仅仅十天的时间,惠特尼就做出了第一个轧花机的模型。

  模型主要由两个滚筒组成,一个上面布满铁制的尖钉,即他设想出的金属钩齿,用于抓住棉花,使其与棉籽分开,第二个滚筒上布满短硬的毛,作用是剥下第一个滚筒上的棉花,不致于造成堵塞。

伊莱·惠特尼轧花机实物

伊莱·惠特尼发明的轧花机实物(网络图)

  有了这个机器,一个奴隶一天能轧50磅棉花,极大地提升了棉花这一农作物的价值,南方的棉花种植园摆脱了落后面貌,开始全速发展。轧花机的问世,无疑是继塔尔发明采播机以后农业生产方面最大的发明之一。

  然而有人却说,正是轧花机的发明,使南方的奴隶制得以发展,并让南方奴隶主更倾向于战争而不是和平,从而导致了美国内战的产生,真是这样吗?还曾有人指责《汤姆叔叔的小屋》是美国南北战争的导火索,但丝毫也没影响其文学地位。同样地,把过错归于轧花机这项发明,而不是人类贪婪的本性,也不是理智的做法,无论如何,轧花机对美国农业生产的推动作用是无法抹杀的。

  参考文献:《轧花机之父伊莱•惠特尼》,顿官刚,《世界文化》,1996-08-20

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