小蝙蝠大秘密:探寻蝙蝠长寿之谜

作者:Rachel A. Becker来源:中国国家地理中文网发布时间:2019-01-25

一项新研究表示,对于这类鲜为人知的哺乳动物蝙蝠而言,其年长雌性要比其青壮年雄性更为坚强。

小蝙蝠

小蝙蝠的身体大小从2.5厘米到12厘米多不等,图中这只假吸血蝠栖息于秘鲁雅瓦里河。

摄影:AMAZON-IMAGES MBSI, ALAMY

蝙蝠只有大黄蜂那么大?这可不是开玩笑,有许多种蝙蝠都是体形娇小的家伙。

“小蝙蝠”(注:蝙蝠主要分为大蝙蝠亚目和小蝙蝠亚目)大约有1000余种,身体大小从2.5厘米到12厘米多不等。这些丰富多样的生物占地球哺乳动物种类的17%。

小蝙蝠大秘密:探寻蝙蝠长寿之谜

(制图:国家地理 数据来源:THEANIMALFILES.COM; APPLE

“如果你之前没有见过它们的话,就会对其身体的微小感到吃惊。”澳大利亚墨尔本大学的蝙蝠专家Pia Lentini说道,“许多小蝙蝠长着非常扁平的脸部。”

不过由于这些微小的生物生活在黑暗之中,所以人们对小蝙蝠还知之甚少,它们的日常生活对科学家而言仍然是个谜。

如今,世界上许多地方的蝙蝠种群数量正在下降,一项基于上百年研究积累的新课题创建了一个模型,以预测蝙蝠在未来的生存状况。

源自致命真菌的白鼻综合症正在毁灭北美数百万只的小蝙蝠。这些哺乳动物数量下降的原因是由于人类的开发活动,例如光污染和风电场。

但如果没有关于蝙蝠及其生态状况的更详细信息,致力于保护蝙蝠的环保人士就无法得知相关威胁是如何对蝙蝠寿命造成不利影响的。

“这就是我们研究背后的主要动机。”首席作者Lentini说道,她的这篇研究被刊登在8月4日的《生物学通讯》期刊上。

“让我们试着找出这些蝙蝠种类之间的共性,看看能否预测新种类的蝙蝠,以及它们未来的生存状况将是怎样的。”

例如,该研究发现,产仔数量较多的雌性蝙蝠每年的死亡率要高于产仔数量较少的同类。

小小身材,行踪难觅

小蝙蝠虽然身材迷你,但有许多惹人喜爱的地方。

这些生物利用回声定位的本领来捕食包括害虫在内的许多昆虫,例如蚊子。它们还会帮植物授粉,例如酿制龙舌兰酒所必需的龙舌兰。

对于小型动物而言,它们可以算得上是惊人的长寿。Lentini表示,野生小蝙蝠的长寿纪录是41岁,这与人们“小型生物长得快、死得早”的观念相矛盾。

国际蝙蝠保护组织的创始人、蝙蝠专家Merlin Tuttle表示,目前对于小蝙蝠长寿的原因仍然知之甚少,部分是由于它们出了名的不好研究。

Tuttle表示,缺乏研究不仅因为小蝙蝠是夜行性动物,还因为每次捕捉蝙蝠个体进行检查,或是在冬眠期间打搅到它们,都会“增加小蝙蝠学会避开我们,或是过早死亡的概率。”

“老而弥坚”

为了解决这一问题,Lentini在研究中将科学文献里记载过的44个蝙蝠种类通过身体大小、食物来源、性别、每年产仔数量以及生活地点进行了分组。

随后,她将这些特征输入到一个模型中,以预测拥有相似特征的蝙蝠能活多久。

小蝙蝠大秘密:探寻蝙蝠长寿之谜

印度,一只假吸血蝠在捕捉老鼠。

摄影:STEPHEN DALTON, MINDEN PICTURES/CORBIS

她和同事发现,年龄和性别都是长寿的良好指标。例如,年长雌性要比青壮年雄性更为坚强。

但是最能影响小蝙蝠寿命的因素来自其饮食,吃水果的小蝙蝠比吃昆虫的要更长寿,可能是因为与追猎昆虫的蝙蝠相比,吃水果的蝙蝠暴露在有捕食者威胁环境中的时间要更少。

同样,蝙蝠幼仔的重量能占到母亲的三分之一,这会对蝙蝠妈妈造成很大的负担,这或许能解释为什么产仔数量较多的蝙蝠妈妈会比产仔较少的寿命更短。

最后,她的团队在澳大利亚墨尔本附近研究了一群野生的古氏垂缨蝶蝠(Gould's wattled bats),发现它们的寿命状况与自己模型中的数据相符。

下一个研究目标:粪便

Tuttle称,这项研究的主要挑战在于,基于现有研究来预测蝙蝠的任何方面都会充满问题。

他表示,蝙蝠的行为非常多样化,而且具有可塑性,即使在同一个种类的蝙蝠中都是如此。“我们进行模型研究时必须非常谨慎,因为相较于总体行为或是种群生存状况而言,其所能看到的不过是沧海一粟。”他说道。

对于Lentini而言,她下一步要做的是弄清楚小蝙蝠的食物。“我正好有一个学生在分析蝙蝠粪便。”她说道。

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