黑夜夺走了他的眼睛,母亲用数学帮他寻找光明

作者:朱磊来源:蝌蚪五线谱发布时间:2017-07-04

庞特里亚金从盲童成为世界数学大师,他的母亲厥功至伟。

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  伏尔加河,俄国人视作图腾的母亲河,苏联成立后,为充分发挥它的效能,曾先后在其上修建了十多座水电站。然而,上世纪60年代,苏联的农业、水利和经济界的大佬们一盘算,觉得伏尔加河的航运、发电和灌溉能力还是太弱,于是决定“北水南调”:从流入北冰洋的伯朝拉河和北德维纳河调水补充到伏尔加河。

  十多年的勘察论证后,政府公布了“北水南调”的实施方案,在社会上引起广泛关注。一位数学家听说后心急如焚,凭借一贯的数学直觉,他认为自然环境的变化过程异常复杂,影响因素太多,而数学模型自身是存在缺陷的,几乎不可能准确预测调水给环境和经济带来的改变。很快,他便将自己的想法写信告诉了戈尔巴乔夫,在信中表明了坚决反对调水的态度。

图1 - 列宾的名作《伏尔加河上的纤夫》(图片来源:wikipedia)

列宾的名作《伏尔加河上的纤夫》(图片来源:wikipedia)

  这位数学家是苏联科学院院士,由于提出了以自己名字命名的极大值原理而蜚声国际,被视为冷战时代苏联数学界的火炬,拥有极高威望。尽管如此,戈尔巴乔夫看到他的信后却不以为然,觉得调水是水利部门研究的事儿,一个数学家没资格跟着乱掺和,便将信扔进了废纸堆。不少人听说这件事后,也对他议论纷纷,说他多管闲事。

  这位数学家名叫庞特里亚金,后来“北水南调”由于政治、经济和环境因素而搁置,虽然彼时他和他热爱的苏联都已逝去,但却足以证明他的先见之明。不过,你很难想到,这位比谁都看得清楚的数学家其实什么都看不见——他是个盲人。

图2 - 庞特里亚金(图片来源:apprendre-math.info)

 庞特里亚金(图片来源:apprendre-math.info)

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  其实,庞特里亚金也曾是个健康人。他出生在一个普通的农村家庭,父亲是会计,母亲是裁缝,一家人虽然过得清贫,倒也乐在其中。小时候的庞特里亚金对技术充满了好奇,总喜欢摆弄机械。一天,家里的汽油炉出了故障,他像往常一样拿工具修理,谁知刚靠近汽油炉,他便随着“轰”的一声巨响倒在了血泊里。

图3 - 儿时的庞特里亚金(图片来源:clubcarmelita.com)

儿时的庞特里亚金(图片来源:clubcarmelita.com)

  过了很久,小庞特里亚金终于从昏迷中醒来,可他却怎么都睁不开眼睛。他的眼球因受伤严重而被摘除了,这年他只有13岁,再也欣赏不到五彩缤纷的烂漫世界。突如其来的打击,让全家都陷入极度的悲痛中,父母很是担忧他的前程,可他却人小志气大,提出要继续上学,至少要读完中学。母亲爱儿心切,便放下所有工作,白天送他上学、陪他上课,晚上帮他复习,把书上的内容念给他听。

图4 - 庞特里亚金的父亲(图片来源:clubcarmelita.com)

 庞特里亚金的父亲(图片来源:clubcarmelita.com)

  起初,父母想让小庞特里亚金学一门乐器,以后可以靠音乐谋生,可学了三年钢琴都没啥长进,又让他改学历史,结果考试成绩一塌糊涂。正当父母一筹莫展之时,小庞特里亚金却对数学产生了兴趣。这可忙坏了母亲,她只上过一年学,要区分并准确读出数学里那么多千奇百怪的符号,简直比蜀道还难。

图5 - 庞特里亚金的母亲(图片来源:clubcarmelita.com)

庞特里亚金的母亲(图片来源:clubcarmelita.com)

  我们知道,集合论中常会用到”、“”等符号,它们长得十分相似,却有着截然不同的含义,分别表示“交”、“并”、“包含”、“包含于”。对于蝌蚪的小伙们而言,区分这些符号很简单,可在庞特里亚金母亲的眼中,大概和乱码一样。怎么办呢?母亲和庞特里亚金发明了自己的一套数学语言,比如,每当母亲说“尾巴向下”,他便知道是符号“”,而说到“尾巴向左”,则是符号“”。

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