聚乙烯塑料:试出来的发明

作者:崔焱来源:蝌蚪五线谱发布时间:2015-06-19

聚乙烯作为塑料中的龙头老大,它的诞生要得益于两位化学家的不断尝试。

  塑料袋,是日常生活中常用的物品。我们收到快递,通常先做的第一件事就是拿起剪刀拆开外面的塑料袋包装;去超市,买回了一大堆东西,收银台付款,塑料袋一装,轻松拎回家;去洗衣店取送洗的衣服,洗衣店老板早在外面套上了一只大号塑料袋,一尘不染。
  当我们享受塑料袋带来的便捷时,实在不想回到没有塑料袋的岁月里,尽管被随手丢弃的塑料袋被称为“白色垃圾”,在风中漫天飞舞。

塑料袋是重要的生活物品(网络图)

塑料袋是重要的生活物品(网络图)

 

  塑料袋的主要制作材料是聚乙烯塑料,简称PE,它可以说是塑料家族里的龙头老大,而他的出现,要追溯到1899年。
  当时德国一位化学家佩克曼在实验室里做实验时,意外在试管底部发现了一种白色、蜡状物质,后来人们认为这就是最早的聚乙烯。但是不知道是历史条件不成熟,还是佩克曼无意对此进行深入研究,这项重大发现被搁置了起来,转眼就过去了三十多年。
  二十世纪三十年代,经济危机的浓云笼罩世界,局部军事冲突不断,全球性的世界大战一触即发。很多工业企业为了应对萧条的经济形势,都在积极研发新产品,希望给半死不活的企业带来新的经济增长点。不过,由于竞争的原因,大家都是各自待在各自的实验室里,关起门来撒大网,希望能有大鱼落网。
  英国帝国化工工业公司的两位化学家法维克特和基普森联手,也希望在发明的大潮中捞到一条大鱼。不过对于未来他们将会发明什么,他们心中也没有底,他们把各种有机物放在一起,设定各种条件,比如高温、高压等等,让它们发生各种化学反应,以期能合成一种新物质。

20世纪30年代美国的失业人群(网络图)

20世纪30年代美国的失业人群(网络图)

 

  失败一个接着一个到来,不过他们并没有气馁,继续进行各种自己无法把握结果的实验。
  1933年3月的一天,它们把乙烯(气体,可用来给植物催熟)和苯甲醛(液体,可用作香料)装在一个容器里,加温加压进行合成反应。过了两天,还没到它们预定的结束实验的时间,但是助手不慎碰了一下容器,导致容器倾斜,气压泄露,实验不得不中途终止。沮丧的两个人不得不打开反应容器,意外地发现一种白色、蜡状的物质沉积在容器里面。这一幕是不是似曾相识?是的,三十多年前的佩克曼也看到过,可惜他没继续研究下去。
  这一天是1933年3月27日,后来人们一致认同这一天为聚乙烯的生日。后来又经过反复试验,两位化学家弄清了聚乙烯产生的原理。又过了两年,帝国化工公司研究出了工业化生产聚乙烯的方法,聚乙烯变成各种商业化产品,正式登上历史舞台。
  聚乙烯具有具有极好的化学稳定性,防水、耐酸、耐碱、绝缘,并有较强的可塑性,这让它具备了多样的用途。当时,第二次世界大战马上就要打响,这让它首先被用做军事产品。经过四年的筹备建设,1939年9月,帝化公司的聚乙烯厂投产运行,用来制造防水电缆和潜水舰通讯电缆等绝缘材料。后来还用来做雷达的绝缘材料,从而能把雷达安装在战斗机上,让盟军的飞机睁开了明亮的眼睛。在二战中,聚乙烯塑料发挥了重大的作用,并带动了整个行业的发展。

绝缘电缆(网络图)

绝缘电缆(网络图)

 

  二战很快结束了,军方对聚乙烯的需求减小,聚乙烯行业产能过剩。聚乙烯生产开始转向民用市场,首当其冲的就是包装行业,工厂开始生产大量的包装袋,购物袋。特别是超市盛行后,免费提供的塑料袋让人们的购物过程变得方便,大量的塑料袋走进人们的生活中。
  随之而来的是被信手丢弃的难降解的塑料袋污染了环境,“白色污染”这个名词随之诞生。后来很多国家出台“限塑令”,首当其冲是人们在超市购物要为塑料袋买单。中国在2008年6月1日正式施行“限塑令”,从此后超市里再也没有免费的塑料袋了,不由为之肉疼。

塑料制成的积木玩具(网络图)

塑料制成的积木玩具(网络图)

 

  为啥是“限塑”,而不是“禁塑”,是因为聚乙烯产品的用途实在是太广泛了:日用的塑料袋、农用地膜、果汁盒的防水涂层、各种容器、五颜六色的玩具,甚至大件的房子、塑料船,当然还有水管,电缆等等,举不胜举。
  要是没有了塑料,估计我们的生活品质要倒退一百多年,这真是让人欢喜让人忧的一项发明呀。

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